Johan en Annemieke Elsenaar in een van de hotelkamers.

De Vrije Vogel wil weer creatief zijn

Johan en Annemieke Elsenaar in een van de hotelkamers. Foto: @Rens Hooyenga

Johan en Annemieke Elsenaar kenden net als vele andere ondernemers een zwaar jaar. Grote groepen gasten zijn vanwege de coronamaatregelen niet welkom in De Vrije Vogel in Elsloo. Het echtpaar prijst zich gelukkig met de in 2014 geopende nieuwe vleugel van de groepsaccommodatie, die in crisistijd dienst doet als hotel. ‘Het was knoeperdhard werken.’

De Vrije Vogel ontvangt normaal gesproken groepen ouderen of mensen met een verstandelijke beperking, die via onder meer De Zonnebloem, het Rode Kruis en het Epilepsiefonds in Elsloo verblijven. ’Wij werden dubbel getroffen door de coronacrisis’, zegt Johan Elsenaar (51). ‘Onze doelgroep werd zoveel mogelijk afgeschermd en ook groepen waren niet welkom.’ Eind maart 2020 had De Vrije Vogel de laatste groep op bezoek, ouderen uit een verpleegtehuis. Ondanks dat er een zogenoemde ‘bubbel’ was gecreëerd, ging het toch mis. Elsenaar: ‘In het laatste weekend dat die groep hier verbleef, kregen we een paar besmettingen. We hielden ons allemaal aan de regels, maar toch bleek corona naar binnen te zijn gekomen. Dan merk je meteen wat voor een gevaarlijk virus het is. Helaas zijn een aantal ouderen uit de groep aan corona overleden. Corona is echt heel ernstig.’ Toen de groep De Vrije Vogel had verlaten, was de ontvangst van groepen voorlopig niet meer mogelijk.

‘Na eerst een stap terug te hebben gedaan, gingen we het probleem oplossen,’ legt Elsenaar uit. ‘Het virus wilden we zeker niet bagatelliseren, maar wij moesten ook overleven.’ Elsenaar ging in gesprek met de GGD en de branchevereniging voor groepsaccommodaties. In die gesprekken werd Elsenaar verteld dat hij er rekening mee moest houden dat de coronacrisis zeker een jaar zou duren. Achteraf een voorzichtige inschatting.

De tekst gaat verder na de foto

Hotel

De nieuwe vleugel aan het hoofdgebouw, die door Lucille Werner was geopend, bood uitkomst. De vleugel voldeed aan de bouwnormen om als hotel te dienen. Hotels mochten na de eerste lockdown wel gasten ontvangen. Elsenaar: ‘We besloten over te gaan tot losse kamerverhuur, om zo het hoofd boven water te kunnen houden.’ Een aanvraag hiervoor bij de gemeente vond een luisterend oor. ‘De gemeente heeft ons heel goed geholpen. Echt super. Binnen zes dagen was het geregeld. We kregen zelfs op een zondagmiddag een mail van een ambtenaar met enkele aanvullende vragen.’

De hotelinkomsten waren dringend nodig, ondanks de regelingen die het Rijk in het leven riep om ondernemingen in coronatijd te ondersteunen. Elsenaar: ‘Chapeau voor de overheid, maar die steun was niet genoeg om ons door de crisis te loodsen.’ Het hotel kan twintig gasten herbergen, terwijl onder normale omstandigheden zo’n zestig gasten tegelijk in De Vrije Vogel aanwezig kunnen zijn.

Half mei opende het hotel de deuren. Het runnen van een hotel bleek heel andere koek dan het bestieren van een groepsaccommodatie, zo ondervonden de eigenaren. ‘Het was echt knoeperdhard werken. Het is echt een heel andere branche. Reserveringen gaan via booking.com, onze Facebook-pagina is vernieuwd en we hebben geadverteerd.’ Het hotel bleek wel een schot in de roos. Vanaf de eerste gasten op 16 mei liep het de hele zomer goed door.

De tekst gaat verder na de foto

BOA’s

Medio augustus waren ook grote groepen weer toegestaan, uiteraard met inachtneming van de coronaregels. ‘We ontvingen vier of vijf groepen, waaronder een van De Zonnebloem en een groep uit Duitsland. BOA’s die bij ons langskwamen, gaven complimenten dat we de zaken goed voor elkaar hadden’, aldus Elsenaar. Essentieel daarbij was volgens hem een goede communicatie met de groepen. ‘Wat kan er wel en wat kan er niet. Twee weken voor en na het verblijf werden alle gasten gemonitord. Testen was toen nog niet zomaar mogelijk. Maar het systeem is te vergelijken met de fieldlabs. De methode werkte prima. Er waren geen coronagevallen.’

In november volgde toch weer een tegenvaller. Oplopende coronabesmettingen en volle ziekenhuizen zorgden ervoor dat Nederland opnieuw in lockdown moest. Gevolg was dat groepen niet meer welkom waren bij De Vrije Vogel. Het hotel bleef wel open, maar in de wintermaanden bleek de belangstelling daarvoor tegen te vallen. Elsenaar: ‘Het hotelbezoek stortte in. We zijn een vakantie- en geen zakenhotel. Rond kerst waren er slechts een paar gasten.’

Ontbijtkamer

Gasten die in het hotel verblijven, kunnen gebruik maken van het zwembad, maar moeten wel op de eigen kamer eten. Daar vond Elsenaar een oplossing voor. ‘Gelukkig beschikken we over meer dan genoeg ruimte. Iedere kamer heeft daarom een eigen ontbijtkamer, zodat gasten niet op hun kamer hoeven te ontbijten.’

De tekst gaat verder na de foto

‘Wij gaan het redden’

Elsenaar noemt het afgelopen coronajaar ‘een financieel drama’. ‘Het heeft een paar ton gekost, maar het was niet zo dat we op omvallen stonden. De banken hebben goed meegedacht. Wij gaan het redden, in tegenstelling tot andere bedrijven in deze branche. Het doet echt pijn om te zien dat collega’s met wie je al 25 jaar samenwerkt, de deuren noodgedwongen moeten sluiten.’

Creatief

Eind mei is nu een stip aan de horizon. Dan zijn groepen wellicht weer welkom bij De Vrije Vogel. Elsenaar: ‘Hoewel op dit moment groepsvorming nog niet mag, zie ik zeker mogelijkheden om in mei of juni weer groepen te kunnen ontvangen. Mochten groepen weer mogelijk zijn, kunnen we weer creatief zijn. Zorgen voor gezelligheid, zodat de eenzame ouderen weer opleven. Zeventigplussers zijn onze doelgroep, maar velen van hen zitten nu achter de geraniums. En dat doet pijn.’